National Shuttle Services

https://yuuji.wordpress.com/2010/02/03/nss/

(星島日報報道)美國總統奧巴馬(相關)周一提交國會的二〇一一年度財政預算案內,將會提出一項嶄新的建議,把太空船外判。根據政府的初步構思,私營公司將來會為太空總署建造、維修保養、發射和營運太空船,若太空總署要送太空人升空,便付錢給私營公司作出安排,就好像坐的士一樣,因此被稱為「太空的士」計畫。

和美國一洋之隔的英國,自上世紀八十年代進入「戴卓爾時代」後,為減少政府自戰前戰後將產業國有化的負擔,將很大部分政府提供的公共服務民營化,以圖在帳面上減少支出。當中以英國版的國鐵民營化最為爭議。

英國政府在戰後將原本的「鐵路四巨頭」(Big Four),就是Great Western Railway (GWR) / London, Midland and Scottish Railway (LMS) / London and North Eastern Railway (LNER) / Southern Railway (SR) 收歸國有,在1948年開始以British Rail(英國國鐵)的名字開始營運。但是幾年之後的1955年,British Rail錄得赤字,原因主要是因為汽車化和鐵路服務效率不理想,於是英國政府批准了價值十二億四千萬的英國國鐵現代化計劃。在現代化計劃中,英國國鐵在全國把舊有的蒸氣機車取代、在主要幹線上進行電化、更換信號、引入新的客車和關閉客量不足的路線。

現代化計劃的目的重點是提升全英國鐵路的速道、可靠度、安全和容量。結果在十年之間,英國鐵路服務的確一下子進入了20世紀的標準。可是每年的損益表仍然令公眾失望,結果英國政府要在六十年代再進行一次在英國國鐵的大計劃,就是大刀闊斧將不化算路線關掉,希望達到節流的目的,給坊間稱為Beeching Axe。不過,這把斧頭令British Rail的鐵路服務更為不便利,令乘客數目除了因為減掉路線的因而外,還是一直下跌。到八十年代,政府減少鐵路開支,令British Rail的票價增幅比通帳水平還要高,結果到最後政府還是要決定民營化。

所謂鐵路民營化,並不是如日本一樣,找來幾間公司,將舊有的國鐵路線承繼。而是先設立一家稱作Railtrack的公司,持有和管理鐵路基建、車站和負責線路維修等。再找來三家公司持有鐵道車輛,之後就把路線經營權以專營權方式,外判給投標的鐵路營運商。而鐵路服務營運公司就自己組成一個協會,讓乘客可以統一訂票的手續等,稱為National Rail。就以Virgin Trains來說,就是每天開着屬租車公司的可是塗上了自己塗裝的列車,行駛着Railtrack(現Network Rail),經營由倫敦到格拉斯哥的的長途路線服務。各鐵路服務營運公司(TOC)雖然的確改善了服務,包括將線路運量提升,引入新的列車等,可是現在政府給與他們的補貼比當年承擔British Rail的支出還要高,證明了英國國鐵民營化和國有化一樣都是一個敗筆矣。

反觀奧巴馬把太空計劃私有化的建議,可見到或許會是National Rail的美國版。雖然奧巴馬指出,政府未來要付給私營公司的費用將會比現時小。可是太空旅程開支龐大,奧巴馬將建造和設計太空船的責任都交給了商營公司,難保商營公司不會對政府不得不進行的太空計劃開天殺價?又因為美國的太空間計劃對其他國家都有關連,又會否因為美國政府和太空船公司有財務紛爭時令太空計劃阻延,讓其他國家的太空計劃受阻呢?到時美國政府只會肉隨砧板上,進退不得。

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